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La NASA diseñó un rover que hace rápel para desniveles de otros planetas

El DuAxel está conformado por dos vehículos que se unen o se separan para enfrentar diversos terrenos.

La NASA diseñó un rover que hace rápel para desniveles de otros planetas

La NASA está diseñado un nuevo vehículo explorador de otros planetas, capaz de descender por los lados de los cráteres y acantilados casi verticales en la Luna, Marte y más allá.

Compuesto por un par de vehículos ensamblables de dos ruedas, el DuAxel hace lo siguiente para descender en pendientes inclinidades. Primero se detiene, baja su chasis y lo ancla al suelo antes de dividirse en dos. Con la mitad trasera de DuAxel (abreviatura de “dual-Axel”) firmemente en su lugar, la mitad delantera se desacopla y se aleja rodando sobre un solo eje.

Todo lo que conecta las dos mitades ahora es una correa que se desenrolla cuando el eje principal se acerca al peligro y desciende en rápel por la pendiente, utilizando instrumentos guardados en el cubo de la rueda para estudiar una ubicación científicamente atractiva que normalmente estaría fuera de su alcance.

Este escenario se desarrolló durante una prueba de campo en el desierto de Mojave cuando un equipo de ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA sometió al rover modular a una serie de desafíos para probar la versatilidad de su diseño.

“DuAxel funcionó extremadamente bien en el campo, demostrando con éxito su capacidad para acercarse a un terreno desafiante, anclar y luego desacoplar su rover Axel atado”, dijo en un comunicado Issa Nesnas, tecnólogo en robótica de JPL. “Axel entonces maniobró de forma autónoma por pendientes empinadas y rocosas, desplegando sus instrumentos sin la necesidad de un brazo robótico”.

La idea detrás de la creación de dos vehículos de un solo eje que se pueden combinar en uno con una carga útil central es maximizar la versatilidad: la configuración de cuatro ruedas se presta para conducir grandes distancias a través de paisajes accidentados; la versión de dos ruedas ofrece una agilidad que los rovers más grandes no pueden.

Concebido sobre el papel para el transporte modular en los años 90 del siglo XX, el desarrollo de Axel se repensó para misiones futuras hace unos años con el descubrimiento en barrancos de Marte de lo que parecían ser salidas estacionales de agua líquida (características oscuras conocidas como líneas de pendiente recurrentes), lo que aumentó el interés en el uso de robots para tomar muestras.

¿Un planeta con agua?

Un equipo internacional de investigadores ha confirmado que el sistema planetario LHS1140 tiene dos planetas y podría albergar otros dos, y que, uno de ellos, el LHS1140 b, situado en la zona de habitabilidad, parece tener un gran océano de agua líquida, lo que lo convierte en un objetivo perfecto para la búsqueda de biomarcadores para la vida.

La investigación, publicada en Astronomy & Astrophysics y liderada por el Centro de Astrobiología (CAB, CSIC-INTA) se ha realizado con los datos obtenidos con el instrumento de última generación ESPRESSO -instalado en el telescopio VLT del Observatorio Europeo Austral en Chile– y con los datos obtenidos por el observatorio espacial TESS de la NASA.

LHS1140 es un sistema planetario situado en la constelación de Cetus, a unos 41 años luz de la Tierra, en el que ya se conocían dos planetas, LHS1140 b y LHS1140 c, el primero de ellos situado en la denominada zona de habitabilidad de su estrella, una enana roja cinco veces más pequeña que nuestro Sol.

El estudio también ha caracterizado la composición interna de ambos planetas -la distribución del núcleo, manto y corteza-, y la cantidad de agua líquida que pueden tener, que en el caso de LHS1140 b, todo indica que su superficie está cubierta por un océano de agua líquida.

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